生命無間奔向高齡
                                             曾偉強

全球老齡化已是不爭事實,但老了,又真的會不中用嗎?長者,又是否必須別人照顧,真的會隨年事漸高而逐漸失去自我照顧的能力?

都不是!研究指出,在美國,每五名年逾六十四歲的長者,才有一位因長期病患而失去自我照顧的能力。高齡,並非一定是依賴別人的歲月,從日落也可以奔向日出。

不過,一旦上了年紀,即使心裡不想,也會意識到生命行將結束。然而,生命不應以年齡來劃分,年青也可以面對死亡,年長也可以活得精彩。現代醫療科技的進步,不僅令不少疾病得以醫治,也不斷延長人類的壽命。

美國健康及人類事務部(US Department of Health and Human Services)的研究報告便指出,年逾八十四歲的人口是增長最迅速的人口。在一九九四年,美國有三百七十萬人在八十四歲以上,估計到了二○五○年,這組別的人口,可能多達三千一百萬。

然而,與一般印象相反的是,根據美國一項長期研究結果顯示,年齡在六十五歲或以上的人中,生理上出現殘障的比率,每年以百分之一點三的速度下降。

高齡化引發的問題,最明顯的是資源問題,正如德國這個全球最早推行強制中央供積金的國家,現正面對供款人口,即納稅人口下降,而提款人口(即退休人士)上升的問題,也即愈來愈少的人要承擔迅速增加的非勞動人口。

這問題的答案,可以很簡單,也可以極為複雜。也就是長者能否在經濟上真正的「獨立」,自給自足,毋須依賴社會資源。也就是說,如可及早籌措退休後的生活開支的問題。

老齡化不僅帶出社會資源的問題,一些傳統上由家庭照顧長者的國家如日本,也逐漸把這個責任轉移至政府和社會服務團體;但與此同時,在日本,愈來愈多人因照顧家庭而放棄職業。

然而,長期研究郤指出,年齡在六十五歲以下的勞動人口中,長久以來,其實僅約四分之一是在職的,其餘的都因不同原因而沒有全職工作,例如是家庭主婦、提早退休人士、失業及在學人士等。

故此,履行全職工作,與照顧家庭,包括家中的長者,甚至是日漸衰弱的長者,可以是沒有衝突的;也沒有方向性的關係。

事實上,長者也可以活得精彩。透過進修、志願工作、服務社會、照顧家人,均可以享受更豐盛的人生。退休,本來就是生命的另一開始,甚至是真正的開始。

有生必有死,只要努力,都會產生出結果。若是想到終會因病而亡,便更應趁現在多做點事,如果現在放棄了能力所及之事,便等於放棄了活下去的機會,放棄了生命。高齡,仍應是積極活躍,充實而愉快地生活;是身、心、社、靈的全面而完整的生命歷程。

從佛家的角度來說,「老苦」並非僅指老年之苦,而是指從入胎開始逐步走向死亡之苦。當我們老了,身體機能衰退、舉步為艱、吃不下嚥、臉皮縐摺,很多事想做也做不來;假如與家人、年輕人及社群逐漸疏離,便難免感到愈是不受歡迎,孤獨地等待死亡、步向死亡。

也許,現在是時候改變傳統的養兒防老思想,改變老不中用的思想,因為可以真正依靠的,也只有我們自己。而經濟獨立、生活無缺,加上健康的身心,投入生活、圓滿生命,才是真正的無悔、真正的生命的基礎;才可實現老有所為、老有所用的理想。


二○○三年六月二十四日

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安然集